快樂為何能促進身體健康?--了解情緒的祕密

讓位吧,笛卡爾。有關身與心到底是一體還是分開的爭辯,總算正式告終。過去五十年來,科學家們發現,身與心不僅相互關聯,而且密不可分。

真正終結這個議題的,就是心理神經免疫學(psychoneuroimmunology,PNI)。這項科學主要是在研究情緒、腦部和免疫系統的相互作用。

最早的心理神經免疫學報告是刊載於1991年的《新英格蘭醫學期刊》(New England Journal of Medicine)。這項研究中,研究者請一大群人前來,填寫問卷,然後發給他們噴鼻劑;有的噴鼻劑內含感冒病毒,有的只是普通的鹽水(實驗對象不會知道自己拿到的是哪一種)。從回報的案例中發現,那些壓力比較大的人,得了重感冒;壓力較小的人,則比較能抵抗感染,且結果無視於年紀、體重、飲食或其他因素。

happiness is healthy

 

壓力與疾病

讓我們來快速回顧一下15年的歷史:研究者發現壓力使我們生病的原因。心理神經免疫學的研究指出,像是壓力、恐懼或憤怒之類的情緒,會把訊息傳遞給身上的主腺體,並由此釋放特定的荷爾蒙,例如皮質醇及腎上腺素。這些荷爾蒙會指揮身體細胞,喊說要「作戰!」還是「快逃!」,讓細胞沒有喘息、修復的空間。也因此,身體便不再把心思放在營養消化和抵抗疾病上,而是提昇血壓,瘋狂逃竄,只怕落入虎口。

問題是,平常根本就不可能遇到真的老虎啊!相反,我們每天都要面對做不完的代辦事項、害怕失敗的恐懼,還有滿腹的抱怨⋯你自己想想有多少麻煩事吧。好不容易假期終於到了,身體又轉成戰鬥-逃跑模式,這樣會發生什麼事呢?不就是生病嘛!為什麼呢?因為在過去幾個月,你急著想逃離那隻老虎(代辦事項),身體只好刻意忽略病毒及細菌感染;直到終於有機會停下來面對病菌,不幸,那正是你放假的時候。

 

快樂能促進健康

這是什麼原理呢?是這樣的,就像你的主腺體會在感到壓力或焦慮時,釋放抑制免疫的荷爾蒙一樣,當自己感到開心、放鬆時,它也會釋放強化免疫的荷爾蒙。這種自體產生的「藥物」,包括血清素、多巴胺、鬆弛素和催產素(譯註:催產素有助於減輕壓力及緩解疼痛)。這些荷爾蒙有如強大的發電機,進入血管後便開始發出信號,通知身體製造更多免疫細胞。只要大笑或開開心心地過個五分鐘,就能明顯提昇天然免疫軍團--白血球的數量。

be happier

好情緒可治療癌症

由於心理神經免疫學研究,道出了情緒與免疫系統間有直接關係的祕密,難怪我的研究對象,也都特別留心自己的情緒,以期讓身體好轉。過去十年來,我專心研究上千位自由基緩解(radical-remission)的個案--這些人都排除萬難,把癌症治好了。我發現這些人成功治癒的關鍵,有九項共通點,而其中就有三項與情緒直接相關:

  1. 釋放壓抑的情緒
  2. 提昇正面的情緒
  3. 接受人際的支持

 

這些成功個案,每天的首要任務,就是「給自己一劑催產素」,包括做運動來緩解壓力、看看YouTube影片大笑、抱抱家貓⋯等,並配合食用魚油及處方藥。

當一個人面臨需要擊敗癌症病魔的處境時,增強免疫系統就是他所能為自己做的最好的事,這也就是為什麼我的研究對象會盡量這麼做的原因。正如我們從心理神經免疫學研究學到的,情緒管理就是衝高免疫力最有力的方法。所以既然它這麼好用,可以讓所有人(不只是癌症病患)都變得健健康康,今天就給自己一點時間,外出晃晃吧!哪怕只有五分鐘也好!

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